It is a recurrent experience in many countries around the world: the tobacco industry expends enormous effort to undermine tobacco tax increases. Colombia is no exception and unfortunately the media has been an active and possibly complicit player in the dissemination of the industry’s inaccurate and nefarious messaging. Since 2011, the tobacco industry has released each year the results of a survey of smokers that purports to estimate the size of the illicit cigarette trade (ICT) in Colombia. Each time, the report receives extensive coverage by the main media outlets, and the messages are always the same: (i) tobacco taxes are not serving the purpose of reducing consumption; (ii) consumers will inevitably turn to cheap illicit cigarettes in response to tax increases, with illicit market share increasing; and (iii) the tax policy leads directly to tax revenue reductions that can only be prevented, not by improving controls and institutional capacity, but rather by keeping tobacco taxes low. These tobacco industry-generated data on the illicit cigarette trade have been used to influence policy makers and feed the general perception as well as public opinion about the great magnitude of the problem, as well as its alleged determinants, highlighting particularly the crucial role of tobacco taxes. These “data” are mysterious. The results are presented as a set of slides, with no technical report with the details of the study, and a review of the content of the slides reveals that the study does not come close to meeting the quality criteria of the estimates already defined by the experienced independent researchers in the field. In other words: these are not reliable or valid data.

The past two years have seen advances in the information available to decision makers. Since 2016, Anáas, an independent think tank supported by the American Cancer Society, has produced two surveys and one impact evaluation. Both surveys estimate penetration of ICT to be at very low levels, 3.5% before the 2017 tax increase and 6.4% after the tax increase. However, this research does not garner the same media coverage obtained by the tobacco industry, and even the newspapers that published the results of these independent studies have tended to use headlines that misguide the readers about the findings.

After the release of the results of the second independent survey, there was a change in the discourse: for the first time the tobacco industry used the media— a major newspaper— to directly attack an independent study by questioning the methodology. On one—optimistic— hand, this shift in the discourse suggests that the independent studies have had a marked impact on the tobacco policy debate in such a way that the tobacco industry feels the need to reply, and challenge the new estimates. This dynamic confirms that the generation of independent evidence is a powerful tool to reach the tipping point in the tax policy debate and that the efforts in this area must be sustained and become part of the systematic monitoring by the tobacco control policymakers, advocacy groups and research community. On the other hand, the fight against the tobacco epidemic is an ongoing and challenging task in the country, and we are still far away from controlling the epidemic.

The country continues to face important challenges in tobacco control policy in terms of how the media represents tobacco taxes and illicit trade. Recently, the newspaper in which the tobacco industry criticized Anáas’ most recent independent study of illicit trade never contacted the source of the study to confirm the industry’s statements or put them in perspective. Moreover, after receiving an evidence-based communication signed by a group of 15 researchers and civil society organizations, none of the main media outlets responded, either privately or publicly. This lack of reaction raises serious questions about balanced information, civil society access to media outlets, the difficulties in addressing the industry’s subtle financial links to the media in the context of advertising and promotion bans, and the role of editors establishing editorial lines and how they influence the policy agenda.

Recently in a workshop conducted by Anáas in collaboration with Finance Uncovered and Cancer Research UK, one of the guest lecturers made an important remark: in the current media business model, doing good journalism is also a good business decision. Examples abound: those outlets that preserve their reputation for doing quality journalistic research attract more readers, and particularly those who value quality of information. It is time for journalists and the media corporations to examine their current practices when covering public health policy issues that affect powerful corporations like those in the tobacco industry. The reporting must be evidence-based and comprehensive.

Just like these ongoing media engagement issues around measurement of illicit trade, related areas in Colombia’s tobacco control policy need to get stronger to counteract the strong industry interference. To advance in illicit trade elimination more generally, a priority area includes Congress’ ratification of the Protocol to Eliminate Illicit Trade in Tobacco Products. Furthermore, there is still significant room for greater increases in tobacco excise taxes. Finally, the government has ongoing challenges in implementing the Framework Convention on Tobacco Control, particularly enforcing point of sale advertising bans and incorporating plain packaging in the regulation. For the newly elected Congress and presidential administration, the lives of those at risk of disease and death because of tobacco consumption demand a deeper commitment on advancing the tobacco control agenda, with strong leadership from the Ministry of Health and other agencies of the state.

By: Blanca Llorente Carreño and Norman Maldonado Vargas

1 No dataset is available to external users in order to replicate estimates.
2 See more about this discussion here

Learn more about this:

  1. Video with results of tax policy in Colombia

  1. Communication to media signed by researchers

  2. Op-ed by a Ministry of Health advisor about press coverage

  3. Scientific article with the results of the 2016 survey of illicit tobacco products



Evidencia y espejismos sobre el comercio ilícito de cigarrillos en Colombia

Es una experiencia recurrente en muchos países del mundo: la industria tabacalera no escatima esfuerzos para socavar iniciativas de aumento del impuesto al tabaco. Colombia no es la excepción y, desafortunadamente, los medios de comunicación han sido catalizadores, y posiblemente cómplices, de la diseminación de los mensajes inexactos e insidiosos de la industria. Desde 2011, la industria del tabaco ha publicado cada año los resultados de una encuesta de fumadores que pretende estimar el tamaño del comercio ilícito de cigarrillos (CIC) en Colombia. Estos resultados suelen recibir una amplia cobertura por parte de los principales medios de comunicación, y los mensajes son siempre los mismos: (i) los impuestos al tabaco no sirven para reducir el consumo; (ii) los consumidores inevitablemente recurrirán a cigarrillos ilícitos baratos en respuesta a aumentos de impuestos, con una cuota de mercado ilícito en aumento; y (iii) la política fiscal conduce inevitablemente a la reducción de los ingresos tributarios y esto se puede prevenir, no mejorando los controles y la capacidad institucional, sino manteniendo bajos los impuestos al tabaco. Estos resultados generados por la industria tabacalera se han utilizado para influir en los responsables de la política y alimentar la percepción general en la la opinión pública sobre la gran magnitud del problema de contrabando de cigarrillos, así como sus supuestos determinantes, destacando particularmente el papel crucial de los impuestos al tabaco. Estos “datos” son misteriosos, puesto que los resultados se presentan como un conjunto de diapositivas, sin informe técnico con los detalles del estudio. Una revisión del contenido de las diapositivas revela que el estudio no está cerca de cumplir los criterios de calidad de las estimaciones ya definidas por investigadores independientes con experiencia en el campo. En otras palabras: estos no son resultados confiables o válidos.

En los últimos dos años hay avances en la información disponible para los tomadores de decisiones. Anáas, un grupo de expertos independiente respaldado por la Sociedad Americana del Cáncer, ha producido desde 2016 dos encuestas y una evaluación de impacto. Ambas encuestas estiman que la penetración del CIC está en niveles muy bajos: 3.5% antes del aumento de impuestos de 2017 y 6.4% después del aumento de impuestos. Sin embargo, esta investigación no recibe la misma cobertura de los medios que la obtenida por la industria del tabaco, e incluso los periódicos que publicaron los resultados de estos estudios independientes han tendido a utilizar titulares que confunden a los lectores sobre los hallazgos.

Después del lanzamiento de los resultados de la segunda encuesta independiente, hubo un cambio en el discurso: por primera vez, la industria tabacalera utilizó los medios -un periódico importante- para atacar directamente el estudio independiente al cuestionar la metodología. En una perspectiva optimista, este cambio en el discurso sugiere que los estudios independientes han tenido un impacto en el debate sobre la política del tabaco de tal manera que la industria tabacalera siente la necesidad de responder y poner en duda las nuevas estimaciones. Esta dinámica confirma que la generación de evidencia independiente es una herramienta poderosa para alcanzar el punto de inflexión en el debate sobre política tributaria y que los esfuerzos en esta área deben ser sostenidos y formar parte del monitoreo sistemático de los responsables de la política de control del tabaco, los grupos de incidencia política y los académicos. Esto permitirá dar espacios para continuar la lucha contra la epidemia de tabaquismo, que es una tarea ardua y continua en el país y que aún estamos lejos de controlar.

El país continúa enfrentando desafíos importantes en la política de control del tabaco en el cubrimiento que hacen los medios de los impuestos al tabaco y el comercio ilícito. En el caso del periódico en el que la industria tabacalera criticó el último estudio de Anáas sobre el comercio ilícito, nunca se contactó a la fuente del estudio para confirmar las declaraciones de la industria o ponerlas en perspectiva. Además, después de recibir una comunicación basada en la evidencia firmada por un grupo de 15 investigadores y organizaciones de la sociedad civil, ninguno de los principales medios de comunicación respondió, ni de manera privada ni pública. Esta falta de reacción plantea serias preguntas sobre la publicación de información equilibrada, el acceso de la sociedad civil a los medios, las dificultades para abordar los vínculos financieros subrepticios de la industria con los medios en el contexto de prohibiciones de publicidad y promoción, y el papel de los editores que establecen líneas editoriales, y en últimas, sobre la manera como esto influye en la agenda política.

Recientemente, en un taller conducido por Anáas en colaboración con Finance Uncovered y Cancer Research UK, uno de los conferencistas invitados hizo una observación importante: en el actual modelo de negocio de los medios, hacer buen periodismo también es una buena decisión comercial. Abundan los ejemplos: los medios que conservan su reputación de realizar investigaciones periodísticas de calidad atraen a más lectores, y en particular a aquellos que valoran la calidad de la información. Es hora de que los periodistas y las empresas de medios examinen sus prácticas actuales en el cubrimiento de asuntos relacionados con políticas de salud pública que afectan intereses económicos como los de la industria tabacalera. Las notas periodísticas deben consultar la evidencia y hacerlo de manera comprehensiva.

Por razones similares a las señaladas en rol de los medios en la medición del comercio ilícito, las agencias responsables de la política colombiana de control del tabaco deben fortalecerse para contrarrestar la fuerte interferencia de la industria. Para avanzar en la eliminación del comercio ilícito de manera más general, un área prioritaria incluye la ratificación por parte del Congreso del Protocolo para Eliminar el Comercio Ilícito de Productos de Tabaco. Además, todavía hay un amplio margen para mayores aumentos en el impuesto específico sobre el tabaco. Finalmente, el gobierno continúa enfrentando desafíos en la implementación del Convenio Marco para el Control del Tabaco, en particular, la vigilancia del cumplimiento de prohibiciones de publicidad en el punto de venta e incorporando el empaquetado genérico en la regulación. Para el nuevo Congreso, el presidente electo y su gabinete, las vidas de las personas en riesgo de enfermedad y muerte debido al consumo de tabaco exigen un compromiso contundente para avanzar en la agenda de control del tabaco, con un fuerte liderazgo del Ministerio de Salud y otras agencias del Estado.

Por: Blanca Llorente Carreño y Norman Maldonado Vargas

1 Usuarios externos no tienen acceso al conjunto de datos para poder replicar la estimación.
2 Más detalles sobre esta discusión aquí.

Lea más sobre esto:

  1. Vídeo con los resultados de la política de impuestos en Colombia

  1. Comunicado de prensa firmado por miembros de la academia y sociedad civil

  2. Editorial de un asesor del Ministro de Salud acerca del cubrimiento periodístico

  3. Artículo científico con los resultados de la encuesta de comercio ilícito de cigarrillos